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クラウドとは何か

photo by torkildr

「ビジネスのデータ分析にクラウドを使う」「クラウド上で書類を管理」「クラウドでコスト削減」...などなど、昨今はクラウドという言葉をあちこちで耳にします。ですが、野村総合研究所からクラウドの衝撃――IT史上最大の創造的破壊が始まったという本が出版されたのは2009年、この記事を私が書いている2014年から見て、もうすでに5年前です。流行り言葉にしては随分と長く使われている気がしますね。

この「クラウド」という言葉、実はただの横文字の流行り言葉ではなく、ビジネスの重要な部分に関わってくるキーワードなのです。クラウドを理解するかしないかで、企業や個人の情報活用は大きく変わってきます。しかし、クラウドは曖昧な理解のままだと何にも使えません。それこそウェブ2.0だとかビッグデータとかHTML5と同じで、用語に振り回されていては情報活用どころか混乱を招くだけです。

本記事では、この重要だけどもよくわからないクラウドという言葉について、簡単に、そして丁寧に説明します。

目次

クラウドコンピューティング

photo by Pam_Broviak

情報活用の文脈から唱えられるクラウドとは、クラウドコンピューティングのことです。まずは一般的な説明として、Wikipediaを見てみましょう。

クラウドコンピューティング(英: cloud computing、または単にクラウドとも)とは、ネットワーク、特にインターネットをベースとしたコンピュータ資源の利用形態である。ユーザーは、コンピュータによる処理やデータの格納(まとめて計算資源という)をネットワーク経由で、サービスとして利用する。

さて、これで理解できたでしょうか。これだけの説明では、まだふわふわした状態ではないでしょうか。

Wikipediaからの引用で最も大事な部分を挙げるなら、ネットワーク経由という部分、そしてサービスとしてという部分です。

ネットワーク経由

ネットワーク経由でコンピュータによる処理を行うというのは簡単に言うと、遠隔操作のようなものです。企業としては柔軟なサーバーインフラを利用できる、個人としてはEvernoteのようなオンラインで使えるメモ帳アプリを利用できる、といったことが可能になります。実際にデータが格納されたハードウェアを所有していなくても、そこにアクセスすることで利用することができて、なおかつ自身は身軽でいられる、というのがクラウドの大きなメリットです。

サービスとして

クラウドサービスとして提供されているものは、料金体系や使い方がとてもわかりやすくなっています。サービスの提供主が定めたプランが何種類もあり、それを選ぶ、というプロセスでクラウドを導入することができます。これは企業向けのものでも個人向けのものでも、利便性がとても高く設計されています。

企業から見たクラウド

さて、このままでは抽象的な説明ばかりで眠くなってきてしまいます。具体的な例を考えていましょう。

回転寿司屋チェーンが、寿司の皿にICタグをつけて、そのデータからお客さんがどのように回転寿司を楽しんでくれているのかを知ろうとします。チェーン店なので、全国に何百店舗もあり、データはエクセルの表で管理できるようなものには収まりません。解析にはハイスペックなコンピュータが必要にもなります。

クラウドサービスが無い世界では、このような場合に寿司屋自身がコンピュータを購入するしかありません。もしくは、システムの開発会社が購入することになるかもしれません。しかし、これはよくよく考えたらおかしなことです。回転寿司屋はよりよいサービスのためにお客さんの嗜好が知りたい、開発会社はそのためのソフトウェアを提供したい、というのがこの案件の本質です。サーバーの運用は、回転寿司屋も開発会社も、得意分野ではないのです。

そこで、サーバー運用のノウハウが蓄積されていて、確かな実績があり、なおかつそれを分かりやすいプラン、求めやすい価格で提供するパートナーがいてくれたらどんなにいいことでしょう。これがクラウドサービスです。

実は上の例は、実際にあったものです。大手回転寿司チェーンのスシローは、店舗でのデータ活用にクラウドを利用して売り上げを伸ばした成功例です。これには上で述べたように3者のステークホルダーがいました。スシロー(回転寿司屋)、アシスト(システム開発会社)、Amazonクラウドサービス事業者)です。開発会社は、Amazonが提供するAWSというクラウドサービスを利用して、その基盤の上にデータ解析のためのアプリケーションを構築しました。

個人から見たクラウド

photo by Leif (Bryne)

クラウドはビジネスだけの話ではありません。

大学生がプレゼンテーションのためのスライドを作るケースを考えてみます。クラウドサービスが無ければ、学生はUSBを持ち歩き、学校のパソコンで作業してはUSBに保存、持ち帰って自分のパソコンで作業、保存、...というプロセスで作っていくことでしょう。問題は、USBを無くしたらどうするのでしょう。「USBを2つ使う」「無くさないように普段から気をつける」など、工夫はできるのかもしれませんが、あまりスマートではありません。

作ったものを保存すると、どこかのサーバーに保存されて、自分のアカウント情報でログインすればそれにアクセスすることができる、というサービスがあったらどうでしょう。これが個人向けのクラウドサービスです。DropboxGoogle DocsEvernoteなどが挙げられます。USBの場合はデータがそこにあることを把握しているわけですが、クラウドサービスを使うとそういったことを意識する必要もなくなります。アカウント情報さえ忘れなければ、いつでも情報を取得、追加できる魔法の引き出しが手に入るのです。

まとめ

本記事ではクラウドサービスを簡潔に説明し、企業・個人からクラウドサービスを見てみました。冒頭で説明したように、データが格納されたハードウェアを所有する代わりに、クラウドサービスにアクセスすることでデータやアプリケーションを利用することができて、なおかつ自身は身軽でいられる、というのがクラウドの大きなメリットです。

誤解を恐れずに私の意見を述べると、クラウドサービスの本質はインターネットの仕組みを利用した分業です。規模の経済が働き、巨大なIT企業は安定したITインフラを安価に提供することができます。AmazonGoogleのサービスは今後も成長していくでしょう。

こういったクラウドサービスによる可能性はここには書ききれないほどあります。ビジネスのスピードが加速していく、個人がより力を持てる時代になる、情報技術というものが一般の人により見えにくくなる...などなど。

情報を扱う仕事をしているのであれば、IT業界における分業と専門化に目を向け、国内にとどまらず業界全体を見渡す視野を得ることはとても心強い武器になるでしょう。クラウドはそういった視野を得るために、とても重要な概念なのです。

クラウド化する世界

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